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Depósitos de Placeres
Depósitos de Placeres
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PROCESOS SEDIMENTARIOS; DEPOSITOS ALOCTONOS
DEPÓSITOS DE PLACERES
Los placeres corresponden a una concentración gravitacional de minerales pesados por
fluidos en movimiento, generalmente por agua, aunque puede ocurrir también en sólidos y
gases.
Las condiciones para que ocurra una concentración gravitacional de minerales pesados son:
1.
2.
3.
4.
Liberación de la fuente de roca original (meteorización)
Alta densidad de la fase mineral (Ej. Au 19,3 g/cm3)
Alta resistencia química a la meteorización (no reactivo)
Durabilidad mecánica (física)
Los placeres auríferos1 son quizás los más conocidos entre este tipo de depósitos, pero los
minerales que cumplen esas propiedades en distintos grados son: casiterita, cromita,
columbita, cobre, diamantes, granate, oro, ilmenita, magnetita, monazita, platino, rubí,
rutilo, safiro, xenotima y circón.
SnO2
FeCr2O4
(Fe,Mn)(Nb,Ta)2O6
C
FeTiO3
Fe3O4
(Ce,La,Y,Th)PO4
Al2O3
YPO4
ZrSiO4
Casiterita (mena de estaño)
Cromita (mena de cromo)
Columbita
Diamante
Ilmenita
Magnetita
Monazita (mineral portador de tierras raras)
Corindón – Rubí (con Cr; rojo) – Zafiro (con Co, Cr, Ti; azul)
Xenotima
Circón
A nivel mundial los placeres estaníferos y de diamantes son importantes económicamente.
Los sulfuros se descomponen fácilmente al oxidarse (no son resistentes a la meteorización),
por lo que raramente se encuentran concentrados en placeres. Sin embargo, hay
excepciones en paleoplaceres del Precámbrico, debido probablemente a que la atmósfera
del Precámbrico no era oxidante.
Los depósitos de placeres se han formado en todo el tiempo geológico, pero la mayoría
son del Cenozoico a Reciente. La mayoría de los placeres son pequeños y a menudo
efímeros ya que se producen sobre la superficie terrestre, generalmente en o sobre el nivel
de base para la erosión, de manera que muchos de ellos son erosionados y solo
excepcionalmente son enterrados como para preservarse como paleoplaceres.
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Placer aurífero corresponde al tipo de depósito mineral; no confundir con lavadero de oro que corresponde a
las labores de beneficio del placer.
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La mayoría de los depósitos de placeres son de baja ley, pero su explotación es posible
debido a que se encuentran en materiales sueltos, no requieren de molienda y pueden
explotarse con plantas relativamente baratas. La explotación por dragado de gravas
aluviales es una de las más baratas.
En el caso de paleoplaceres (placeres antiguos preservados en secuencias sedimentarias)
estos probablemente estarán litificados, inclinados y parcial o totalmente enterrados bajo
otras rocas también litificadas. Esto implica que su eventual explotación será mucho más
costosa y que deben ser extraordinariamente de alta ley o contener minerales valiosos como
el oro para ser rentables. Sin embargo, los paleoplaceres del Precámbrico del
Witwatersrand de Sudáfrica constituyen una de las mayores concentraciones de oro del
mundo, por lo que Sudáfrica por mucho tiempo ha sido el mayor productor de este metal
precioso. También hay ejemplos de conglomerados diamantíferos Cretácicos cerca de
Estrella Do Sul en Brasil y en el prospecto de Max Resources en Autralia occidental. Este
último consiste en un conglomerado Terciario de 2-3 m de potencia y 2-3 m bajo la
superficie, el que tiene una ley recuperable de 0,23 quilates2/m3 con aproximadamente 60%
de piedras con calidad de gema.
Existen numerosas clasificaciones de placeres, pero para los efectos de este curso se
utilizará una clasificación genética simple, a saber:
Placeres residuales: acumulación in situ durante la meteorización.
Placeres eluviales: acumulación en un medio sólido en movimiento.
Placeres aluviales: concentración en un medio líquido (agua).
Placeres eólicos: concentración en medio gaseoso en movimiento (viento).
Placeres de playa: concentración por efectos del oleaje de playas.
Residuales: acumulados inmediatamente encima de las rocas madres o fuentes (Ej. vetas
con oro o con casiterita; Fig. 1) por descomposición y remoción de materiales más livianos
de la roca; estos pueden gradar hacia abajo a vetas meteorizadas.
Eluviales: típicamente formados en pendientes de montañas en “acarreos” e incluyen
minerales liberados de la roca fuente cercana (Fig.1). Los minerales pesados se concentran
sobre la superficie pendiente debajo de la fuente, mientras los minerales más livianos y noresistentes son disueltos o arrastrados pendiente abajo o volados por el viento. Esto
produce una concentración parcial por reducción del volumen, un proceso que continúa con
el deslizamiento pendiente abajo. Es obvio que para que haya un depósito de interés
económico mediante este proceso incompleto de concentración se requiere de una fuente
rica. En algunas áreas con placeres eluviales, los materiales económicos se han
concentrado en bolsonadas en las superficie de la roca subyacente al material no
consolidado (circa).
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Quilate: se refiere aquí a una unidad de peso de los diamantes, perlas y otras gemas. El quilate métrico
equivale a 0,2 gr o 200 mg. y es un standard en muchos países del mundo. No confundir con los kilates que
corresponden a la proporción de oro puro en una aleación (ej. oro 18 kilates significa 18/24 de pureza o 18
partes de oro con 6 partes de otro metal).
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Placeres Aluviales: Este ha sido uno de los tipos de placeres más importantes
históricamente y la minería primitiva correspondió a este tipo de depósitos (Ej. Egipcios,
Incas). La fácil extracción ha hecho que sean muy buscados y ellos han sido la causa de las
“fiebres” de oro y de diamantes (Ej. fiebre del oro de California y del Yukón en el Siglo
XIX).
Fig. 1 Formación de placeres residuales (izquierda) y eluviales (derecha) por la
meteorización de vetas con casiterita.
Mecanismo de concentración gravitacional: En general la fracción de minerales pesados
de un sedimento es de grano más fino que los componentes livianos. Hay varias razones
para esto, primero los minerales pesados son naturalmente de grano más fino que el cuarzo
o feldespato en rocas ígneas o metamórficas de las que derivan. Segundo, la selección y
composición de los sedimentos está controlada tanto por la densidad como el tamaño de las
partículas, conocida como la razón hidráulica, por lo que un grano grande cuarzo requiere
de la misma corriente que uno pesado y pequeño para moverse. Si existe una corriente
fuerte todos los granos de arena de un sedimento estarán en movimiento, pero si la
velocidad decrece se depositarán primero los minerales pesados gruesos, luego los
minerales pesados finos y solo después los minerales livianos gruesos. Si la velocidad de la
corriente no disminuye más, se producirá una concentración de minerales pesados en el
sedimento. Consecuentemente, estas concentraciones ocurren en condiciones de flujo
irregular y esto puede ocurrir en varias situaciones, dado que la roca fuente esté dentro del
área de captura (cuenca).
El primer ejemplo donde se dan las condiciones para la concentración de minerales pesados
es la emergencia de un cañón a una cuenca o zona de sedimentación; en el cañón o
quebrada encajonada con fuerte pendiente la depositación de sedimentos es virtualmente
cero, pero al salir del sector montañoso, abrirse el cauce y disminuir la gradiente
(pendiente) hace que cualquier mineral pesado tienda a depositarse mientras los livianos
serán arrastrados aguas abajo. Asimismo, si existen salientes rocosas en el lecho del cauce
los minerales pesados serán retenidos por estas (Fig.3). Otros sitios de acumulación
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corresponden a caídas o saltos de agua y remolinos (Fig.2). Asimismo la confluencia de un
afluente menor con un río más grande con flujo más lento (Fig.4). Uno de los lugares que
provee condiciones muy favorables para la concentración de minerales pesados son los
cauces con meandros; mientras más rápido sea el flujo en la parte externa de un meandro,
mas lento será el flujo en su parte interna y a medida que el meandro migra puede originar
una concentración de minerales pesados (Fig.5).
El transporte de materiales por una corriente es por saltos o en suspensión, pero en la
mayoría de las situaciones fluviales y litorales marinas el transporte de arena y partículas
más grandes es en forma de una capa de tracción en la cual la depositación es poco
importante. Lo importante es que los granos o clastos más grandes y livianos que
sobresalen en la capa serán arrastrados en mayor medida por la corriente y que los
intersticios en sedimentos gruesos atrapan a los minerales pesados más finos, por lo que las
gravas serán mejores trampas que la arena para los minerales pesados. Esto frena el
Fig. 2. Los pozos de caídas o saltos de agua y hoyos generados por remolinos de agua
pueden ser lugares donde se concentran minerales pesados.
Fig. 3. Salientes de cuarzo en una secuencia de lutitas pueden servir como trampas
naturales para la acumulación de oro en placeres.
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Fig. 4. La confluencia de un afluente de alta energía con un curso mayor de flujo más lento
puede constituir el lugar de concentración de minerales pesados.
Fig. 5. Formación de placeres (punteado) en un cauce de flujo rápido con meandros
migrantes. 1. Posición original del cauce; 2. Posición intermedia; 3. Posición actual.
Note que la acumulación de placeres se extiende lateralmente y aguas abajo.
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desplazamiento de los minerales pesados más finos y produce un enriquecimiento de ellos
mientras son transportados en una capa gruesa de sedimento en el fondo del cauce. La
mayor parte de la producción de estaño se obtiene en placeres de casiterita en Brasil y
Malasia; también los placeres son importantes productores de oro.
Placeres de Playa: En las playas el efecto del oleaje y de corrientes costeras también
puede producir la concentración de minerales pesados. Las olas lanzan material a la playa
y la resaca arrastra los materiales más livianos, los cuales son transportados por la deriva a
lo largo de la costa, de modo que se producen concentraciones de minerales pesados en las
playas, sobre todo durante la acción del oleaje durante tormentas (Fig.6). Las variaciones
de nivel por las mareas también son relevantes, porque grandes mareas exponen una faja
mayor de playa para la acción de las olas. Consecuentemente los placeres de playa se
forman en la actualidad en sectores donde los vientos dominantes son oblicuos a la costa y
existen corrientes marina paralelas a la costa, puesto que ambos factores promueven la
deriva a lo largo de la costa. Esta situación ocurre en las costas de Australia y Africa,
donde existen importantes concentraciones de minerales pesados.
Fig. 6. Sección esquemática para ilustrar algunos lugares de formación de placeres de
playa, los que se muestran por el punteado grueso. El retrabajo posterior de estos placeres
por el viento, puede dar origen a placeres eólicos.
Los minerales más importantes de placeres de playa son: casiterita, diamante, oro, ilmenita,
magnetita, monazita, rutilo, xenotima y circón. Ej. placeres de oro de Nome, Alaska,
placeres de playa en costa occidental de la isla de Chiloé, Chile, placeres diamantíferos de
Namibia, arenas de ilmenita – monazita – rutilo de Travencore y Quilon, India, arenas de
rutilo – circón –ilmenita de Australia del este y oeste y arenas de magnetita de la North
Island, Nueva Zelanda. Obviamente para producir estas concentraciones debe existir una
fuente, la cual pueden ser rocas costeras o vetas aflorantes a lo largo de la costa o fondo
marino, o aporte de ríos u depósitos más antiguos retrabajados por el mar; en Chiloé el
material original corresponde a morrenas glaciales retrabajadas por el mar. Los placeres
marinos recientes se presentan a diferentes niveles topográficos debido a cambios del nivel
del mar durante el Pleistoceno.
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Existen placeres de playa importantes por su producción de rutilo y circón que se extienden
por 900 km en la costa oriental de Australia. Están en sedimentos cuaternarios que forman
una faja costera de hasta 13 km de ancho y generalmente 30 a 40 m de potencia.
Placeres Eólicos: Los más importantes se producen por el retrabajo de placeres de playa
por el viento; la generación de dunas es un fenómeno común en sectores costeros e implica
movimiento de materiales clásticos y obviamente se mueven más fácilmente los materiales
más livianos, de modo que se concentran o reconcentran las acumulaciones de minerales
pesados. Ej. depósitos de arenas ferríferas de titanomagnetita de North Island, Nueva
Zelanda, los que se estima que contienen más de 1000 Mt de titanomagnetita.
Placeres Fósiles: Los ejemplos más notables son los conglomerados con oro y uranio del
Arqueano a Proterozoico Medio (Precámbrico; 3100-2200 Ma). Los principales depósitos
están en el campo aurífero del Witwatersrand de Sudáfrica (Fig.7), el área de Blind River a
lo largo de la costa norte del lago Hurón en Canada (solo con trazas de oro) y en Sierra
Jacobina, en Bahia, Brasil; existiendo otros ejemplos en áreas de escudos precámbricos en
Ghana (Takwa) y Canadá (Elliot Lake). Las rocas huéspedes en Witwatersrand son
conglomerados monomícticos maduros, con clastos bien redondeados de vetas de cuarzo,
chert y pirita y matriz de cuarzo, mica, clorita, abundante pirita (o menos comúnmente
hematita) y fuchsita; la secuencia sedimentaria sobreyace a granitos y rocas verdes del
Arqueano, pero los conglomerados no contienen clastos de granito. El oro se presenta en
granos angulosos de o,005 a 0,1 mm de diámetro junto con los minerales de uranio
(principalmente uraninita) en la matriz de los conglomerados junto con otros materiales
detríticos.
Fig. 7. Mapa del campo aurífero de Witwatersrand, paleoplaceres del Grupo Central Rand,
el cual contiene la mineralización principal de Au-U en Sudáfrica, junto con los domos
adyacentes de granitos y sitios principales de descarga de sedimentos fluviales
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En Witwatersrand los yacimientos parecen haberse formado en la periferia de un lago
intermontano intracratónico subsidente o un mar somero dentro del paleocontinente
(Precámbrico) en aquellos sectores donde los sedimentos fueron introducidos a la cuenca
(Fig.7). Las áreas mineralizadas individuales se formaron en abanicos fluviales y deltaicos
donde con reselección de los sedimentos por acción de corrientes paralelas a la antigua
costa y por movimientos tectónicos de fallas del margen de la cuenca que alteraron el nivel
de base (Fig.8).
Fig. 8. Formación de un abanico deltaico en la cuenca de Witwatersrand. El material
grueso se muestra por el símbolo de gravas, los depósitos carbonosos de algas con un
achurado más fino. El tamaño de los asteriscos indican los valores relativos de oro (más
altos en la porción intermedia del abanico.
El oro se presenta en la porción basal de conglomerados maduros, pero bandas de carbón y
sedimentos carbonosos más finos dentro de los depósitos clásticos contienen también oro y
uranio (los depósitos carbonosos representan el crecimiento de algas que bordeaban los
deltas donde se produjo la concentración aurífera). La asociación del oro con uranio ha
sido objeto de controversia en el sentido de determinar si la uraninita presente en los
yacimientos de paleoplaceres de la cuenca de Witwatersrand (RSA) tenía origen detrítico o
corresponde a un precipitado químico por el efecto reductor del material orgánico presente
en la cuenca. En la atmósfera actual es imposible que la uraninita sea detrítica, porque en
condiciones oxidantes los minerales de uranio meteorizan con gran facilidad, liberando el
altamente móvil U6+. Sin embargo, en la atmósfera del Precámbrico, cuando se formaron
estos yacimientos, virtualmente no había oxígeno, era una atmósfera reductora, en la que la
uraninita pudo eventualmente actuar como mineral detrítico, al no sufrir meteorización.
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Los depósitos auríferos de Witwatersrand en Sudáfrica constituyen la concentración
aurífera más grande del mundo, desde su descubrimiento en 1886 produjeron 45.000 ton de
oro (1.447 Millones de onzas), lo cual representa 40% de todo el oro producido en el
mundo. Hasta 1983 se explotaban menas con una ley promedio de 10 g/t Au y la
producción sudafricana llego a su punto más alto en 1970 con 1000 ton, desde entonces han
disminuido a 550 ton/año y las leyes medias actualmente en explotación son más bajas,
pero Sudáfrica sigue siendo el mayor productor de oro del mundo con un 24% de la
producción mundial de este metal.
En Blind River, Canadá los depósitos de uranio parecen haberse formado en ambiente
fluvial o deltaico: Los conglomerados huéspedes son la base de una secuencia de areniscas
que parecen ocupar paleovalles excavados en rocas verdes más blandas del basamento
metamórfico.
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